Wie is of was Uncle Sam?

Door Victor Brenntice gepubliceerd op Saturday 21 June 18:42

Uncle Sam wordt wereldwijd in één adem met de VS genoemd. Beroemd zijn de posters waarop hij te zien is met de tekst ‘I Want You For The U.S. Army’. Maar wie is of was hij eigenlijk? Over de man die uit zou groeien tot dé personificatie van de VS.

41ba38a5a16bbaadc3ac936197150539_1403371

Samuel Wilson (1766 – 1854)
Uncle Sam is gebaseerd op een Amerikaan genaamd Samuel Wilson, die werd geboren in 1766 te Arlington (Massachusetts) als kind van twee Schotse ouders. In 1781 sloot hij zich op 15-jarige leeftijd tijdens de Amerikaanse Onafhankelijkheidsoorlog (1775 – 1783) aan bij het continentale leger van de Amerikanen. Gedurende de korte periode waarin hij in het leger diende, was het zijn taak om te zorgen voor het bewaken en slachten van het vee. Tevens was hij verantwoordelijk voor de verpakking van het na de slachtingen verkregen vlees. Een uiterst belangrijke opgave, aangezien het voor vijanden niet ongebruikelijk was om voedselbronnen te vergiftigen. Na enkele maanden eindigde zijn dienst in het leger na de capitulatie van de Britse generaal Cornwallis in Yorktown.

Tot 1789 woonde Wilson bij zijn ouders in Mason (New Hampshire), waar hij als kind reeds naartoe was verhuisd. Daarna verhuisden hij en zijn broer Ebeneezer naar het in de staat New York gelegen Troy om daar een bedrijf op te zetten dat bakstenen produceerde. Daartoe kochten ze een stuk grond op de nabij de Hudson Rivier gelegen Mount Ida (dat vandaag de dag de naam Prospect Park draagt). De combinatie van natuurlijke elementen had voor de aanwezigheid van zeer goede klei gezorgd die zich uitstekend leende voor de productie van bakstenen. Zo kwam het dan ook dat de eerste bakstenen gebouwen in Troy gebouwd werden met behulp van bakstenen die door de Wilsons vervaardigd waren. Dit was een revolutionaire ontwikkeling in het 18e eeuwse Amerika, omdat veel bakstenen destijds uit Nederland werden geïmporteerd.

De gebroeders Wilson maakten deel uit van de eerste kolonisten die zich in Troy vestigden. Er deden geruchten de ronde dat Samuel de bijnaam Uncle Sam reeds voor het uitbreken van de oorlog had gekregen vanwege zijn vriendelijkheid en het feit dat hij goed in de gemeenschap lag.

In 1793 kochten de Wilsons een volgend stuk grond en richtten E & S Wilson op, waarmee hun toetreding tot de lucratieve vleesmarkt een feit werd. De gunstige ligging van hun bedrijf (aan de Hudson Rivier) zorgde ervoor dat hun nieuwe onderneming een groot succes werd. Vier jaar later trad Samuel Wilson in het huwelijk met Betsey Mann, met wie hij vier kinderen kreeg.

eac166370b3a70435a728d1f0cc403d5_1403371
Samuel Wilson.

Oorlog van 1812
In 1812 brak de Oorlog van 1812 (1812 – 1815) uit tussen de VS enerzijds en Groot-Brittanië en bondgenoten anderzijds. Kort samengevat was deze oorlog het gevolg van diverse conflicten tussen de strijdende partijen die na de Amerikaanse Onafhankelijkheidsoorlog onopgelost waren gebleven. Tijdens deze oorlog steeg de vraag naar vlees voor de troepen enorm. De Amerikaanse minister van Oorlog Eustris sloot daarom een contract af met aannemer van het leger Elbert Anderson Jr. uit New York City, waarin laatstgenoemde de verantwoordelijkheid kreeg om gedurende een jaar te zorgen voor de productie en distributie van alle rantsoenen voor de in de staten New York en New Jersey gestationneerde troepen. Daarop ging Anderson op zoek naar geïnteresseerden om de vacature gevuld te krijgen. E & S Wilson sleepte het contract in de wacht waarbij het de toezegging deed om binnen het tijdsbestek van één jaar voor 2000 tonnen varkensvlees en 3000 tonnen rundvlees te zullen zorgen. Bovendien werd Samuel Wilson benoemd tot vleesinspecteur van het Noordelijke Leger.

De tonnen waarin het vlees werd verstuurd werden voorzien van een stempel, dat bestond uit de letters ‘E.A.-U.S.’ waarmee ‘Elbert Anderson - United States’ werd bedoeld. De meerderheid van het vlees dat door het bedrijf van de Wilsons werd gedistribueerd kwam terecht bij een kamp in Greenbush (New York) waar zich 6000 soldaten bevonden, waarvan velen uit Troy afkomstig waren en Samuel Wilson, zijn bijnaam Uncle Sam en diens vleesverwerkingsbedrijf kenden. Daardoor kregen de letters U.S. na verloop van tijd een andere betekenis: Uncle Sam. Een lokale krant kreeg lucht van deze interpretatie met als gevolg dat de term Uncle Sam uiteindelijk tot een alom bekende bijnaam uit zou groeien voor de federale regering van Amerika.

Popularisatie
a6d9929cdabbca6fb88e5c253eb017c0_1403371

Het zou na de Oorlog van 1812 echter nog een slordige 50 jaar duren vooraleer Uncle Sam langzaam maar zeker zijn typerende uiterlijk zou krijgen. Het was politiek cartoonist Thomas Nast (1840 – 1902) die er tussen 1860 en 1880 voor zorgde dat de personificatie van Amerika werd voorzien van zijn witte baard en kenmerkende sterren-en-strepenpak. Naast Nast droeg ook kunstenaar James Montgomery Flagg (1877 – 1960) bij aan de popularisatie. Wereldberoemd werd zijn poster waarop Uncle Sam een hoge hoed en een blauw jasje draagt en een wijzend gebaar maakt. Tijdens de Eerste Wereldoorlog (1914 – 1918) werd deze afbeelding voorzien van de tekst ‘I Want You For The U.S. Army’ en ingezet als recruteringsposter voor het Amerikaanse leger. In september 1961 erkende het Amerikaanse Congres Samuel Wilson als ‘de herkomst van Amerika’s nationale symbool Uncle Sam’.

Monumenten
Samuel Wilson overleed in 1854 op 87-jarige leeftijd. Hij werd aanvankelijk begraven op de begraafplaats van Mount Ida, maar zijn stoffelijk overschot werd later overgebracht naar een begraafplaats in Troy. Zowel in Arlington (zie afbeelding hieronder) als in Troy zijn monumenten voor hem opgericht.

b14e661c54cac37bc37a1f3467bf1dc5_1403371

Slotwoord
Het is fascinerend om te zien hoe een op zich doorsnee man meer dan twee eeuwen geleden zonder er doelbewust naar te streven een legendarisch symbool van een van de meest spraakmakende landen ter wereld werd en dat vandaag de dag nog altijd is. Tegenwoordig worden de cartoons van Uncle Sam waarmee Nast en Flagg ooit furore maakten immers nog steeds aangegrepen om de VS ofwel op een positieve ofwel op een negatieve manier uit te drukken.

Afgaande op de informatie die ik heb gevonden, lijkt het me aannemelijk dat het idee om een vleesverwerkingsbedrijf te beginnen  zich al in het hoofd van Samuel Wilson gemanifesteerd moet hebben toen hij tijdens de Amerikaanse Onafhankelijkheidsoorlog als 15-jarige de verantwoordelijkheid kreeg over het vee en het daarvan afkomstige vlees. Maar of Uncle Sam zich ooit zou hebben gerealiseerd dat hij via dat idee uit zou groeien tot hét nationale symbool van de Verenigde Staten en ruim 200 jaar later nog steeds als zodanig te boek zou staan? Dat betwijfel ik ten zeerste.

Bronnen
http://www.oakwoodcemetery.org/uncle_sam.html
http://www.history.com/this-day-in-history/united-states-nicknamed-uncle-sam
http://en.wikipedia.org/wiki/War_of_1812
http://en.wikipedia.org/wiki/Samuel_Wilson
Afbeeldingen van Wikipedia en Google

Reacties (14) 

Voordat je kunt reageren moet je aangemeld zijn. Login of maak een gratis account aan.
Nooit geweten dat Uncle Sam een echt persoon was. Een heel interessant artikel.
Weer wat geleerd, leuk om te weten.
Nooit geweten en interessant om te lezen. Bedankt Victor :-)
De geschiedenis heeft er een handje van om van de op dat moment onbeduidende dingen, in de toekomst groots te maken.

Mooi artikel, het lijkt erop dat Amerika je veel inspiratie verschaft. :)
Klopt! Het is een land dat blijft fascineren.
bedankt voor het delen...
Interessant artikel mooi de geschiedenis te leren
weer iets geleerd. Ik vroeg het me altijd wel af waar hij vandaan kwam.